GAMMA RAY

BIOGRAFIA:

La historia de Gamma Ray es, sin duda (junto a Helloween, por razones obvias), la historia básica del Power Metal. Y es obvio, puesto que el nacimiento de este estilo musical que no sólo justifica la existencia de medios como el nuestro sino que además proporciona una cantidad de glóbulos rojos extra a nuestro organismo se debe, principalmente, a una persona. Un tipo genial, de esos que imaginan y revolucionan, de esos que aparecen de cuando en cuando y que por su creatividad y talento pasan a la historia en cualquier ámbito de la vida. Un van Gogh, un Einstein, un Maradona, un Marcelo Ríos. La historia de Gamma Ray es la historia de Kai Hansen. Por ende, la historia de la banda propiamente tal (nacida a fines de los ’80) tiene una introducción necesaria que se remonta hacia fines de los años 70.
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Todo parte en Alemania (particularmente la ciudad de Hamburgo) a finales de los años ’70 (específicamente en 1978), donde un par de quinceañeros formaron una banda llamada Gentry, que contaría con amigos como músicos invitados. Uno de esos colegiales era Piet Sielck, actualmente líder de Iron Savior (vocalista y guitarrista) e ingeniero de sonido de bandas como Grave Digger o Blind Guardian, entre otras. Y el otro “pingüino” es el gran motivo del nacimiento de la música que profesamos: un joven de cabello claro y ojos café, nacido el 17 de Enero de 1963, llamado Kai Michael Hansen. Este jovencillo comenzó a interesarse por la música aproximadamente a los diez años de edad, cuando intentaba tocar batería con unas cajas vacías. Como la idea de tener un constante sonido de cajas en la casa obviamente no agradaba en demasía a los padres de Kai, a los doce años, sin quererlo, la familia Hansen iniciaba los “cursos causales” para el nacimiento del Power Metal: Kaicito recibía una guitarra clásica de regalo, tras lo cual comenzó a tomar lecciones para aprender a ejecutar el instrumento, y un par de años más tarde formaría su primera banda, llamada Katherine Wheel, para lo cual adquirió su primera guitarra eléctrica: una sencilla Ibanez Les Paul blanca. Después de tocar aproximadamente un año con Katherine Wheel, llega 1978, año al que hacíamos referencia, produciéndose el segundo hecho fundamental para el nacimiento del Power Metal: Kai Hansen conoce a Piet Sielck.
gammaray_34_helloweenPiet y Kai eran fans de bandas como Uriah Heep, Sex Pistols, Slade, Black Sabbath, UFO, AC/DC y Deep Purple, entre otras. El repertorio de Gentry, por lo tanto, se basaba en covers de las bandas mencionadas, además de un par temas propios. Kai compatibilizaba su emergente labor como músico con la de repartidor de diarios, con lo cual ganó algo de dinero, lo suficiente como para evolucionar desde su Ibanez Les Paul a una Fender Stratocaster, y para comprarse un amplificador Marshall. Y al parecer (como se vería a la larga) estos bisoños rockeros deseaban trascender en algo más que una banda de covers, por lo que intentaron profesionalizarse y prescindieron de los servicios de su primer baterista, llegando a estar alrededor de seis meses sin quien dominara las baquetas. Tras ello apareció un jovencito inexperto que quería tocar con ellos, y que en realidad no poseía demasiados conocimientos técnicos, pero su entusiasmo y su facilidad para aprender le permitirían llegar a formar parte de Gentry: tal muchacho era nada menos que Ingo Schwichtenberg, quien en a la larga terminaría sus días, como veremos, en forma más que trágica en Marzo de 1995. Y como a Piet y a Kai les resultaba algo incómodo intercambiarse el bajo y la guitarra tocata por medio, decidieron buscar un bajista, enrolando a un “chico” de aproximadamente 196 centímetros de altura y con cabello rizado: don Markus Grosskopf. Así se compone, por tanto, la primera formación “oficial” de Gentry. A fines de 1978, la banda incluso llega a ganar un premio en un festival.
GENTRY CAMBIA DE NOMBRE
gammaray_01Dos años más tarde la banda se percata que su nombre no era demasiado “ganchero”, decidiendo cambiarlo por el de Second Hell (nombre bajo el cual escribieron “Murderer” y algunas partes de lo que posteriormente se transformaría en “Heading For Tomorrow”) y posteriormente por el de lron Fist, ya en 1982, con el que gestaron temas como “Metal Invaders”, “Gorgar”, “Metal Invaders”, “Victim Of Fate” y “Priest Of Satan” (que a la postre se transformaría en “Save Us”). A fines del mismo año se produce el primer gran “quiebre”: Piet decide dejar la banda en busca de otros horizontes y Kai se va a hacer el servicio militar, después de aprobar sus exámenes en el Goethe Gymnasium de Hamburgo. Y es, curiosamente, es en una noche de franco, en medio de una fiesta, donde Kai Hansen conoce a su, en esos momentos, “media naranja musical”, un joven guitarrista que tocaba en una banda de medio tiempo llamada Powerfool: Michael Weikath. Weiki intenta persuadir a Kai para unirse a Powerfool, pero la persuasión de Kai fue más fuerte y finalmente Weikath termina uniéndose a Markus y a Ingo. Después de un corto tiempo, Iron Fist pasaría a llamarse Helloween, con Kai en las voces y guitarras.
En 1984, el cuarteto lleva a la compañía Noise Records un demo que contenía los temas “Metal Invaders” (de Kai) y “Oernst Of Life” (de Weikath, que fue re-lanzado en un compilado llamado “12 Years In Noise”), que a la larga aparecerían en un compilado llamado “Death Metal” (junto a Hellhammer, Dark Avenger y nada menos que Running Wild). La banda logra fichar con la prestigiosa compañía y al año siguiente se encontraba ya lanzando su primer trabajo oficial: un EP con cinco fantásticos temas (“Starlight” -con su notable comienzo, que hace imaginar a un rockero despertando con una tremenda “caña”, y para pasarla, nada mejor que abrir una buena cerveza …-, “Murderer”, “Warrior”, “Victim Of Fate” y “Cry For Freedom”) titulado simplemente “Helloween“.
El año siguiente sería importantísimo: la banda lanzaría su primer LP. Con una introducción que ha pasado a convertirse en una especie de “grito de guerra” (aunque no es grito ni es de guerra) de la banda (“el puente se va a caer, a caer, a caer” transformado en “happy happy Helloween, o-o-ooh“), comienza una de las piedras angulares de nuestra música, nada menos que “Walls Of Jericho“, disco indispensable en la colección de un metalero que se precie de tal. A pesar de que en aquellos entonces Kai Hansen poseía una voz que dejaba bastante que desear, el disco cuenta con joyas del más alto nivel como, por nombrar algunas, la intensa “Ride The Sky“, el himno “Heavy Metal (Is the Law)” o la emotiva “How Many Tears“. Helloween inventaba un estilo: agregaba melodía al speed metal (casi cercano al thrash por momentos), creando los cimientos de algo que en aquellos tiempos intentó definirse como un “powerful speed melodic htai leyeeavy metal”, lo que comenzó a ser reconocido por los medios especializados europeos como Power Metal, un par de años antes de que en Estados Unidos el grupo Pantera lanzase un disco titulado homónimamente. Pero más allá de esta discusión doctrinaria, la importancia histórico-musical que tiene este disco eventualmente sólo puede ser superada, a ese respecto, por los dos posteriores.
gammaray_32_helloweenContinuando con la historia, unos meses después, tras el lanzamiento del segundo EP de la banda, “Judas“, comienza a producirse una situación muy particular. Kai Hansen comenzaba a sufrir el stress de cantar y tocar guitarra (¡y en una banda como Helloween! No es tan sencillo como hacer dos acordes en una banda punk). Ante ello, Kai propone a la banda comenzar la búsqueda de un vocalista que se ajustase a los propósitos de la misma, y los ojos se pusieron en un “pendejo” de dieciocho años poseedor de un registro vocal que hasta el día de hoy lo convierte en uno de los más grandes vocalistas de la historia del Metal en general, que cantaba en una banda rockera llamada Ill Prophecy, junto a sus amigos Karsten Nagel (batería), Uli Schulz (guitarra), Reiko Ebel (guitarra) y Patrick Hampe (bajo): Michael Kiske. En un principio, Kiske desecha la oferta de Kai Hansen de unirse a Helloween, por considerar que el estilo de la banda era demasiado rápido y que le costaría adaptar su voz, por lo que la banda apuntaría a contratar a otro vocalista -que cantaba en Tyran’ Pace-, del que hablaremos en detalle posteriormente: Ralf Scheepers. Ralf desecha la oferta (a pesar de que acompañó a la banda en un show), por lo que volvieron a la carga por Kiske, consiguiendo ficharlo a principios de 1987 tras la insistencia de Michael Weikath. En estos tiempos, Kai Hansen estudiaba Derecho en Hamburgo, pero comenzó a percatarse que su proyecto musical estaba yendo demasiado viento en popa, razón por la cual comenzó a no dar pruebas ni mucho menos asistir a clases, por lo que decidió sumergirse completamente en las templadas aguas del Metal, dejando los estudios del positivismo jurídico de Hans Kelsen y los textos legales absolutamente de lado. Comenzaría lo que a la larga sería, para muchos, la etapa más gloriosa de Helloween.
LOS GUARDIANES DE LA SIETE LLAVES
gammaray_33_helloweenLa banda pretendía, ya en 1987, lanzar con su nuevo vocalista un disco doble. pero Noise Records se negó, por lo que a la larga la banda lanzaría, en dos años consecutivos, dos de los más grandes trabajos de Heavy Metal de la historia. En 1987 Helloween lanza “Keeper Of The Seven Keys, Part I”, disco que con apenas cuarenta minutos de duración ha pasado a la historia. Si bien en “Walls Of Jericho” la banda había tenido un fenomenal debut, “Keeper I” marca el verdadero nacimiento del Power Metal, con la mezcla de elementos como las armonías de las guitarras de Judas Priest y Maiden, voces extremadamente melódicas, baterías con dobles bombos desenfrenados, mucha garra y hasta elementos de música clásica. Resulta inoficioso y hasta un poco hereje destacar temas de este trabajo, pero a grandes rasgos, cortes como las energéticas y poderosas “I’m Alive“, “Twilight Of The Gods“, la casi irónica felicidad extrema de un clásico de clásicos como “Future World” y la impresionante maestría épica de “Halloween” (con uno de los mejores -sino el mejor- dueto de guitarras de la historia), todos temas de autoría de Kai Hansen, pueden considerarse como lo más destacado dentro de un disco genial. El disco vendería 150.000 copias … ¡sólo en Inglaterra! Es decir, estamos ante un disco de proporciones históricas, que impulsaría a Helloween a la elite del Metal mundial, hecho que se vio recalcado con la aclamación de la crítica y de los mismos fans, puesto que además de tocar en muchos lugares de Europa, fueron invitados a Estados Unidos al MTV’s Headbanger’s Ball Tour, abriendo un show en el que además tocaron Armored Saint y Grim Reaper.
gammaray_30_helloweenPero no contentos con esto, luego de la exitosa gira de “Keeper I”, las calabazas lanzarían uno de los más grandes discos de la historia del metal. La segunda parte de la saga, “Keeper Of The Seven Keys, Part II” es sin duda el trabajo que terminó de catapultar al quinteto germano al olimpo. Se ha sindicado a este trabajo como el que terminó de crear el estilo como el Power Metal, al que ya hemos hecho referencia en reiteradas oportunidades en esta historia. Nuevamente caemos en la herejía de mencionar algunos temas (sabemos que es extremadamente injusto con los temas no nombrados, todos de una calidad excepcional): la indescriptible “Eagle Fly Free” (el más grande himno Power Metal de la historia), las gancherísimas “Dr. Stein“, “I Want Out” y “Rise And Fall” (las letras son un prototipo del humor alemán) y “Halloween II”, “Keeper Of The Seven Keys“, que cierra de manera perfecta un disco insuperable, que ha traspasado generaciones. Gracias a este trabajo, la banda consigue no sólo ratificar sino que incrementar de forma notoria el éxito alcanzado con “Keeper I”, siendo incluso invitados a tocar en el mítico Festival de Donington, Gran Bretaña, junto a bandas como Iron Maiden, Megadeth, Skid Row y Kiss, entre otras. Durante el tour “Pumpkins Fly Free” (que los lleva a Estados Unidos, Europa y Japón), la banda graba en Escocia uno de los más notables álbumes en vivo de la historia (es cierto, hemos repetido muchas veces la palabra “historia”, pero el caso sin dudas lo amerita), el cual sería editado en 1989 con tres nombres distintos: “Live In The U.K.” en Europa, “Keepers Live” en Japón y “I Want Out Live” en Estados Unidos (este último viene con sólo seis temas, no se incluye “Rise And Fall”).
LA PARTIDA DE KAI Y SU NUEVO PROYECTO
Pero a pesar de lo anterior, comienzan a notarse ciertos quiebres. Y este es el punto donde nuestra historia cambia de rumbo, donde el camino se bifurca. Kai Hansen sólo compuso tres temas de este maravilloso trabajo (“Save Us” -que, recordemos, viene de los tiempos de Iron Fist-, “March Of Time” y “I Want Out”), en comparación a que “Keeper I” fue prácticamente compuesto por él en su totalidad. Si bien los tres temas son increíbles, es más bien “poco” para lo que Kai nos estaba acostumbrando. Ello era un revelador síntoma de las tensiones que comenzaron a vivirse en la banda, tanto por factores netamente relativos a relaciones interpersonales (lo que ha sido una constante en la historia de Helloween, quizás Hansen haya intuído eso), como por problemas con el management de la banda. Ello traería como consecuencia un creciente stress de Hansen, el que desembocaría en una “fatiga por las largas giras”. El último show de Kai en Helloween sería en Birmingham, Inglaterra, el 8 de Noviembre de 1988.
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A principios de 1989, Kai Michael Hansen anuncia su desvinculación de Helloween, en el momento más glorioso de la banda, lo cual causó una tremenda conmoción en el medio. Según Hansen, venía analizando la posibilidad de dejar la banda desde Julio de 1998 y que no lo había hecho, en gran parte, por pedido de sus compañeros, pero que debido al desgaste que todo lo anterior le estaba provocando, consideró que era el momento exacto para abandonar la banda. En aquellos tiempos se señaló que la separación se había producido en términos amistosos, tanto así que el mismo Hansen ayudó a buscar a su reemplazante, el que resultaría ser el mecánico de autos y guitarrista de Rampage hasta 1982 Roland Grapow (que sería reemplazado en esta banda por Henjo Oliver Richter, personaje que veremos con posterioridad), viejo amigo de la banda que se enteró de la vacante en un aviso de una revista. Algunos meses después de la partida de Kai, se lanza el disco en vivo al que hacíamos referencia, conocido mayoritariamente en Sudamérica como “Live In The U.K.“.
gammaray_02Después del shock que produjo en la escena su partida de Helloween, lo primero que hizo Hansen fue tomarse un buen descanso durante algunos meses. Pero pronto estaba de vuelta, anunciando a los medios especializados (que estaban absolutamente expectantes) que comenzaría a trabajar en un proyecto junto a su amigo Ralf Scheepers, ex vocalista de Tyran’ Pace (estupenda banda e mediados de los ’80, cultora de un metal muy sencillo, como se ve principalmente en sus discos “Long Live Metal” y “Watching You”), que -recordemos- fue la primera sugerencia de Kai para reemplazarlo como vocalista a mediados de los ’80.
Ralf, un vocalista con un registro privilegiado (es de los que menos le cuesta llegar a tonos altísimos) nació el 5 de Febrero de 1965 en Berkheim, Alemania, y comenzó su carrera como cantante a los dieciséis años, cuando además tocaba guitarra en la banda Voltage. Luego de ello cantó en Beast Of Pray y Heavy Magnun, conjuntamente con desarrollar sus estudios de electricista, tras lo cual formaría su primera “gran” banda, Tyran’ Pace, que incluso llegaría a telonear en un par de ocasiones a Uriah Heep y a Golden Earring, y que debió disolverse a causa de un pésimo manejo económico.
NACE GAMMA RAY, RUMBO AL MAÑANA
Kai no tenía, en principio, muy claro qué deseaba hacer con su carrera. En aquellos tiempos, señala Hansen, “pasaba mi tiempo en casa escribiendo canciones tal y como me gustaban. Encontré mucha energía positiva, y comencé a decirme a mí mismo ‘veamos qué es lo que viene, y veremos qué es lo que pasa’”.
gammaray_03Mientras Kai componía temas para su nuevo proyecto, compuso un tema para el álbum debut de una cantante rockera llamada Joal, donde incluso tocó un solo, y además hacía algunas cosas con una banda que más tarde se convertiría en una de las top de la escena Power metalera mundial: Blind Guardian. Los bardos le ofrecieron a Kai un trabajo como músico invitado para su segundo disco, “Follow The Blind”, donde Kai terminó haciendo varias partes de guitarra e incluso de voz (en la notable “Valhalla”). Luego de ello, a Kai y a Ralf se les unieron dos músicos de estudio: el bajista Uwe Wessel, que comenzó su carrera a los 15 años con la banda Bullfrog, y al terminar la existencia de la misma se dedicó a hacer trabajos de estudio, y a formar la banda Traventhal (un nombre bastante poco creativo pues así se llamaba la villa donde vivían) junto a su amigo baterista Mathias Burchardt; y el mismo Burchardt, que tendría un muy fugaz paso por la banda, pues posteriormente la dejaría para priorizar sus estudios.
Respecto a cómo conoció Hansen a este par de músicos, señala: “fue realmente pura casualidad. Me encontré con un viejo amigo llamado Jens, con el que estuvimos en el ejército, en el aeropuerto de Hamburgo. Él tocaba bajo y le conté acerca de mis planes, así que se interesó en audicionar, por lo que nos juntamos una tarde a tocar. Sin embargo, Jens tenía un carácter totalmente distinto al mío y le gustaba mucho la onda progresiva y el jazz … así que desafortunadamente el asunto no funcionó con Jens, pero conocí a Mathias”. Burchardt se mostró interesado en el puesto y, como al parecer las cosas en Traventhal no andaban de lo mejor, le sugirió a Kai traer al bajista de la banda al proyecto.
Las grabaciones de lo que sería el primer disco del proyecto solista de Hansen se desarrollaron en los estudios Horus de la ciudad de Hannover (lugar en el cual, el 26 de Enero de 1989 se le hizo entrega a Helloween de un “Disco de Oro” por las ventas de los “Keepers”) entre Septiembre de 1989 y Enero de 1990, sería co-producido por Tommy Newton y el ingeniero de sonido sería nada menos que Piet Sielck, el antiguo amigo de Kai. El mismo Hansen deseaba, en principio, producir el disco, pero se dio cuenta que era demasiado trabajo y ello importunaba su labor como músico. “De verdad quería producir un sonido como el de los ’70, como Rainbow o Deep Purple, pero tuve que darme cuenta que no estaba funcionando. Estaba cada vez más confundido, y al final ni siquiera distinguía si los temas estaban bien o mal. Así que Tommy comenzó a ayudarme y sin duda él tiene el mejor oído para muchas cosas …“, señalaba Kai.
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Pero había un pequeño problema: el nombre de la banda. Después de una noche de lluvia infernal, Kai y el resto de los músicos terminaron en un pub-discotheque donde escucharon la canción “Gamma Ray” de una banda germana setentera de música disco llamada Birth Control. Después de que las únicas sugerencias de nombres para la banda habían sido “Toilet Lid”, “Jägermeister” o “Death Devil”, decidieron bautizar al proyecto/banda como Gamma Ray.
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El disco se llamaría “Heading For Tomorrow“, y fue lanzado el 19 de Febrero de 1990, con la aparición del mismo Piet Sielck como músico invitado, además de un bajista/guitarrista del que ya hablaremos: Dirk Schlächter (cuyo apellido significa nada menos que “carnicero” … sencillamente notable), a quien conoce Kai a mediados de 1989 mientras desarrollaban un curso de tres semanas denominado “Curso de Estudio para la Música Popular” en el Music High School de Hamburgo. El disco marcó un sólido debut, muy demostrativo de la características distintivas de la música de Hansen: mucha melodía, gran prioridad a la guitarra, cierta dosis de humor y letras positivas in extremis. De este trabajo destacan cortes como la muy power “Lust For Life“, la felicísima “Heaven Can Wait“, la irónica “Money” (donde toca Schlächter) y, sobre todo, la magistral “Heading For Tomorrow“.
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Además, el disco incluye un cover de una de las bandas predilectas de Kai, Uriah Heep: “Look At Yourself”. El disco tuvo una excelente recepción por parte de la prensa especializada germana, obteniendo un 7/7 en Metal Hammer y un 10/10 en la Rock Hard Magazine. Además, la banda graba un video para el tema “Space Eater”, con un chico llamado Tammo Vollmers (alumno de batería de Mathias Burchardt) en los tarros. “Heading For Tomorrow” fue particularmente aclamado en Japón, donde incluso la banda, debido a su notable éxito, grabaría posteriormente (con su siguiente formación) su primer video en directo: “Heading For The East“, en el que se muestra completamente el show efectuado el 8 de Noviembre de 1990 en el Salón Kokaido Shibuya, en Tokio, y que saldría a la venta a principios de 1991. A pesar de que el video obtuvo muy buenas críticas, los músicos se sintieron particularmente incómodos con la presencia de 5 cámaras en escena. Ralf Scheepers cuenta una anécdota al respecto: “sin dudas fue el peor show del tour … y de repente se me bajó el cierre del pantalón … ¡qué parece cuando me ves en la televisión cantando ‘The Silence’ con el cierre abajo!“
A mediados el año ’90 se producen los primeros cambios en el proyecto/banda. Mathias Burchardt decide dejar la banda, como señalamos, para priorizar sus estudios, siendo reemplazado por un baterista que hoy por hoy destaca por su dilatada trayectoria: Ulrich “Uli” Kusch, quien vivió durante muchos años en Bélgica y que antes de Gamma Ray tocó en una estupenda banda thrash de los ’80 llamada Holy Moses (donde cantaba una buenamoza señorita llamada Sabina Classen, cuya voz no tiene nada que envidiar a Tom Araya o a Mille Petrozza), aún vigente, para posteriormente pasar nada menos que por Helloween y luego en Masterplan.
gammaray_07Y además se incorpora como miembro estable Dirk Schlächter, bajista/guitarrista nacido el 15 de Febrero de 1966 en la localidad germana de Bad Nauheim, Alemania. Antes de Gamma Ray, Dirk tocó en bandas como Blue Live, Sould Out, Louis Glover Houseband y Drivin’ Force, que se enmarcaban más bien en estilos somo el soul y el blues. Dirk tocó algunas partes de bajo en “Heading For Tomorrow”, pero se incorporaría a la banda como segundo guitarrista
Con esta formación, la banda saldría de tour, a pesar de que -en teoría- la principal razón de Kai para emigrar de Helloween era el stress que le provocaban las extenuantes y largas giras, pero se dio cuenta que, a pesar de incluso haberse juramentado a sí mismo nunca volver a salir de tour, lo extrañaba. El primer show de la historia de Gamma Ray se efectuó el 1 de Septiembre de 1990 en el “Conny’s Hard And Heavy Palace” en la localidad de Hanau-Erlensee, cerca de Frankfurt, que en realidad se trató de una pequeñísima tocata. Pero la noche siguiente tocarían en la ciudad de Bochum frente a todos los medios especializados, que aguardaban con ansias el regreso de Kai Hansen. El periodista de Metal Hammer, Mathias Breusch, señaló lo siguiente: “tan pronto como Kai y sus colegas entraron al escenario, el lugar se convirtió en un manicomio y el ambiente estaba tan cálido como un radiador de auto con un hoyo en el medio … el debut de Gamma Ray llegó a ser realmente notable … Ralf Scheepers nunca perdió un tono y jamás cometió errores, ni siquiera en los tonos más altos … y qué decir de Kai Hansen, un maestro, que lideró a su equipo con gran alegría y fascinación por lo que estaba haciendo”. Durante el tour, llamado “Headache For Tomorrow”, efectuaron numerosos conciertos en Europa e incluso algunos en Japón, como vimos recientemente. Gamma Ray se transformaba en una banda con identidad, pues ya comenzaron las ideas de grabar otro disco. Se terminaba el proyecto, comenzaba la banda.
EL CIELO ESPERA, SIN SUSPIRAR, INSANO Y GENIAL
En aquellos tiempos la mayoría de las bandas no se demoraban casi nada en sacar y sacar discos. Y Gamma Ray no era la excepción, puesto que durante la gira, en Septiembre de 1990, se lanzó un estupendo mini LP llamado “Heaven Can Wait“, que contenía una nueva versión del title track, algunos lados B y un nuevo tema, “Who Do You Think You Are“, y en cuya versión japonesa se incluye la maqueta de un tema llamado “Heroes”, que posteriormente se transformaría en “Changes”.
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La banda continuaba con su frenético proceso de creación y se encierra, en Febrero de 1991, durante once días en una casita perdida en Dinamarca (particularmente en la Isla Rømø) para preparar su segundo LP. El disco, cuya masterización se produciría en los estudios Karo en Brackel, Alemania, también sería producido por Tommy Newton, y saldría a la venta el 23 de Septiembre del mismo año, y se llamaría “Sigh No More“. El título del disco nace como un juego de palabras propuesto por Dirk Schlächter, referente a la película Monty Phyton, donde uno de sus personajes repetía constantemente la frase “say no more, say no more” (“no digas nada más”), que parecía sonar como “sigh no more” (“no suspires más”), debido al acento del actor.
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El estilo que Gamma Ray muestra en este trabajo es bastante distinto a lo que mostraba en “Heading For Tomorrow”: un sonido más lento y letras bastante más depresivas, a consecuencia del conflicto internacional de proporciones generado por la Guerra del Golfo entre Estados Unidos e Irak en el mismo año. Es cosa de ver la carátula, puro humor alemán pero más depresivo que antes. “Sigh No More”, donde destacan temas como la mencionada “Changes“, “As Time Goes By“, “Start Running” y “Dream Healer“, entre otras, sin ser un mal disco, es sindicado por gran parte de los fans como el más bajo de la carrera de Gamma Ray, y de hecho la banda no lograría el mismo éxito en su gira respecto a la anterior, a pesar de ser bastante más larga, y que comenzaría en Octubre de 1992, realizando más de 50 conciertos.
Después de la gira japonesa de principios de 1992, Gamma Ray sufría, nuevamente, cambios en su alineación. Uwe Wessel y Uli Kusch, aduciendo problemas personales (Uwe vivía en una localidad llamada Bad Segeberg, distante a unos 70 kilómetros de Hamburgo, y no tenía licencia de conducir), dejaban la banda, incorporándose a Axe Le Chapelle, siendo reemplazados en Agosto del mismo año por dos jóvenes que provenían de una banda pequeña llamada Anesthesia, a la cual fueron a ver un día en la localidad de Luebeck: Jan Rubach en bajo y Thomas Nack en batería. Jan y Thomas venían tocando juntos desde 1989, en una banda llamada Trash. El primer show de Gamma Ray con su nueva alineación tuvo lugar el 20 de Agosto de 1992 en el Grosse Freiheit 36 de Hamburgo, con ocasión del lanzamiento de un álbum compilatorio llamado “Metal Monday”, que incluía a varias bandas de Hamburgo.
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Con ya algunos shows en el cuerpo, la banda comenzaría las grabaciones de lo que sería su tercera placa en estudio bien entrado 1993, en los nuevos estudios, propiedad de Kai, los cuales fueron sencillamente llamados “Hansen Studios”. Sin embargo, la banda decide hacer las mezclas nuevamente en los estudios Horus de Hannover, lo cual resultó algo estresante debido a que mientras la banda grababa en Hamburgo, Kai y Dirk se trasladaban constantemente a Hannover (en turnos de dos días) para empezar a mezclar. “A pesar de todo el stress, lo pasamos bastante bien en la producción“, señalaba Schlächter. Luego de lanzar el single “Future Madhouse”, el día 28 de Junio del mismo año, Gamma Ray lanzaba oficialmente “Insanity And Genius”, disco que recupera el espíritu de “Heading For Tomorrow”, y que incluye entre otros temas la intensísima “Tribute To The Past”, la frenética “Future Madhouse”, la muy Power “Last Before the Storm”, la operática y muy Queen “Heal Me” (donde Kai vuelve en parte a las voces), y además el tema que dio el nombre a la banda: “Gamma Ray”, de Birth Control, para lo cual en medio de la grabación del disco fueron a una tienda cercana y compraron el álbum “Hoodoo Man” y tocaron el tema a una velocidad mayor. El disco, nuevamente, recibe muy buenos comentarios de la prensa especializada, alabando especialmente la habilidad compositiva de Hansen. Además, la banda grabaría un video, que en un principio sería para “Future Madhouse”, pero cuando iban camino al estudio para grabar el video cambiaron de idea y decidieron que el video fuera para “Gamma Ray”.
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Como el tour de “Sigh No More” no fue demasiado exitoso, la banda dudó entre salir o no de gira. El impulso final para efectuar la gira estuvo dado por la compañía Noise Records, quien organizaría cuatro fechas para cuatro bandas: los emergentes alemanes Helicon, los hasta ese momento desconocidísimos noruegos de Conception (con Roy Khan, actualmente en Kamelot, en las voces) y los cabeza de cartel junto a Gamma Ray, los inmortales Rage con Peavy wagner a la cabeza. La serie de cuatro recitales se llamaría “Melodic Metal Strikes Back”, que comenzaría el 21 de Septiembre de 1993. El título lo dice todo: el metal melódico contraatacaba. Se cuentan muchas anécdotas de este mini tour, como por ejemplo la inclusión del logo del licor “Jägermeister” en los bombos de la batería (es como si Pablo Stagnaro de Six Magics pusiera un logo de “Escudo” y otro de “Malta Morenita” en los bombos …), o la grandilocuente presentación que hace Ralf a Schlächter, Rubach y Nack (“señoras y señores, con ustedes, el grandísimo y famoso …“), y cuando va a presentar a Hansen, lo hace diciendo “ … y bueno, ese tipo que está ahí, es Kai Hansen. Continuando con el siguiente tema …“. En el concierto de Hamburgo, la banda grabaría un segundo video, “Lust For Live”, y de esa serie de tocatas saldría un CD doble (con la participación de las cuatro bandas) llamado “Power Of Metal”, lanzado en Diciembre de 1993.
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Luego de eso, Gamma Ray participaría como banda invitada en el Festival del 2º aniversario de la revista “Horror Infernal”, que tuvo lugar en en “Musikzirkus” de Dortmund el 19 de Diciembre, donde compartieron escenario con Quiet Riot, Thunderhead, Sargant Fury y Squealer. Ya en Febrero de 1994, la banda apoyaría algunas fechas del tour europeo de una de las más grandes bandas de Metal de la historia: nada más y nada menos que a los reyes del True Metal, Manowar. Joey DeMaio resume la participación de Gamma Ray en una sola frase: “es la mejor banda de apoyo que hemos tenido en toda nuestra carrera“. Como dato anecdótico, es en uno de los recitales de Manowar con Gamma Ray (en Hannover) donde el cuarteto estadounidense entra al Libro de Records de Guinness como la banda con sonido más fuerte de la Tierra, y DeMaio se convertía en el músico individual con el sonido más fuerte.
Otra anécdota se cuenta al iniciar el tercer viaje a Japón: entre los viajeros figuraba una persona que no pertenecía ni a la banda ni a los técnicos: una misteriosa persona llamada Wanda, que recientemente se estaba haciendo cargo del fan club de Gamma Ray, el cual se llamaría “Schizoid Clan”. Wanda no era, a la larga, otra persona que Gabi, a la larga esposa de Kai.
RALF SE VA, KAI VUELVE A LAS VOCES
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En los tiempos del “Melodic Metal Strikes Back” ya se especulaba en la prensa con que Ralf Scheepers deseaba ser el nuevo vocalista de Judas Priest. La gran mayoría de los live reviews de los recitales de Gamma Ray eran positivos, pero siempre había un “pero”: la performance de Ralf no resultaba ser lo suficientemente energética, y se le criticaba fundalmente el estar continuamente actuando de forma “posera” y algo desconcertante. Todo ello comenzó a reventar en el festival de Wacken de 1994 (muchísimo más pequeño en ese entonces), donde Gamma Ray compartió escenario con bandas como Skyclad, Atrocity y Paul Di’Anno, entre otros. No importaba cómo lo hiciera, Ralf era siempre despedazado por la prensa, por lo cual su confianza bajó considerablemente. A pesar de ello, la banda se decidió a mostrar un espíritu positivo y de unión, tocando en muchos lugares. Incluso llevaron a cabo un insólito show (en el marco de un evento llamado “Rock bei Kurt”) en una granja, y el escenario que nada menos que el remolque de un tractor … y más encima, gran parte del público se retiró antes pues ¡comenzó a nevar!. Pero si bien no se veían señales externas del final de una era, esto terminaría por ocurrir.
gammaray_12El hecho fundamental que en principio terminaría por desencadenar lo inevitable es el hecho de que Ralf vivía a 800 kilómetros de Hamburgo. Kai y Dirk le habían señalado en reiteradas ocasiones que deseaban que se mudara a Hamburgo -lo cual a la larga nunca ocurriría-, sólo pudiendo verse los fines de semana. Pero si bien esto podía ser sobrellevado por Kai y compañía, lo que a la larga terminó por romper la cuerda fue el hecho de que Ralf ambicionaba convertirse en el nuevo vocalista de Judas Priest, tras la partida de Rob Halford, para lo cual había incluso audicionado. Cuando Kai le preguntó a Ralf acerca del tema, éste le contestó que claro que aceptaría ser el vocalista de Judas Priest, pues había sido fan de la banda desde años y años, y que sería un sueño para él. Así que, como resultaba obvio, se tomó la decisión de que Ralf no continuaría siendo el vocalista de Gamma Ray. De más está decir que Ralf no llegó a ser el vocalista de Judas, siendo el puesto alcanzado por el norteamericano Tim ‘Ripper’ Owens. Scheepers posteriormente formaría una banda tributo a Judas Priest llamada “Just Priest”, que sería la base de lo que en 1997 se oficializó como Primal Fear, estupenda banda Power, que ya cuenta con cuatro LPs a su haber.
¿Quién reemplazaría a Ralf? El “reemplazante” sería nada menos que el mismo Kai Hansen, quien inmediatamente una vez oficializada la partida de Ralf toma, no sin nervios, el micrófono para comenzar con la grabación del cuarto LP de la banda. Kai había demostrado un impresionante progreso en su calidad vocal, desde su trabajo en “Walls Of Jericho”. De acuerdo a lo que el mismo Hansen señala, esto sólo se debió al hecho de su amor por cantar, pues estuvo constantemente probando su voz, incluso sin ser el vocalista de la banda.
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En Mayo de 1995 saldría a la venta lo que, para muchos, es el mejor disco del ahora cuarteto germano. “Land Of The Free” es un disco que reúne lo mejor del Power Metal: mucha pasión, buenas letras, fuerza, potencia y melodía. Gloria pura. Kai lo describe como “una especie de viaje a lo más profundo de la conciencia, un mundo fantástico que de una u otra forma está basado en la realidad“. En un álbum lleno de himnos, y en el cual resalta sobremanera, desde el primer verso, el impresionante progreso vocal de Kai Hansen, destacan la épica “Rebellion in Dreamland” (cuyo single incluye una versión re-grabada de “As Time Goes By”, tema de “Sigh No More”, y un cover de “Heavy Metal Mania”, tema original de la banda Holocaust), la impresionante “Man On a Mission“, la gloriosa “Land Of The Free” y la emotiva “Afterlife“, dedicada al baterista de Helloween, Ingo Schwichtenberg, quien se suicidó, a los 29 años de edad, lanzándose a la línea ferroviaria el 8 de Marzo de 1995, tras sufrir la fase final de su esquizofrenia crónica (hereditaria), que lo llevó, durante mucho tiempo, a la adicción a la cocaína y al alcohol, lo que había desencadenado su salida de Helloween a principios de 1994, antes de un show en Japón en el que terminó llorando sentado frente a su batería y posteriormente botado en el suelo. Este álbum, además, cuenta con la colaboración de Michael Kiske, en el entretenido pero algo fuera de contexto tema “Time To Break Free“, y en coros de un par de temas (especialmente en “Land Of The Free”), lo que hizo soñar a los fans del Power Metal en una re-incorporación de Kiske al Metal (tras su polémico despido de Helloween en 1993), lo cual nunca ha ocurrido y se ve cada vez más lejano.
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Dirk y Kai entran, en Agosto del mismo año, al estudio para grabar un EP que contendría cuatro baladas, destacando la extraña “Miracle” (la versión lenta de “Man On A Mission”) y la hermosa “A While In Dreamland“, en la que Kai sólo es acompañado por un piano. Este EP, que se llamaría “Silent Miracles“, y que salió a la venta en Febrero de 1996, puede llegar a considerarse dentro de la discografía más prescindible de la banda.
UN DRAGÓN CARPINTERO Y UN JUEZ DISEÑADOR
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La banda saldría nuevamente de gira a finales de 1995, en lo que a la postre sería el exitoso “Men On A Tour”. Tras sus exitosas performances en vivo, la banda decide lanzar su primer disco en directo, el que fue grabado en las presentaciones efectuadas en España e Italia, y que titularían “Alive ’95” (a pesar de que es lanzado en Mayo de 1995). Sin embargo, antes de iniciar una gira por España (presupuestada para Septiembre) junto a dos tremendas bandas, Stratovarius y Rage, se notaba que las cosas en la banda no andaban 100% bien: por un lado, Kai era el líder de la banda y soñaba con continuar con el empuje de la misma; Dirk deseaba volver a tocar bajo; y Jan junto a Thomas no estaban contentos con el estilo de la banda. Simplemente no era “su onda”, y querían volver a Anesthesia, su anterior banda, con la que tocaban un thrash con toques progresivos. Thomas decidió efectuar esa gira española, Dirk tomaría el bajo. Faltaba el guitarrista, que ojalá también tocara teclados (algo innovador en la banda).
gammaray_14El hombre indicado sería Henjo Oliver Richter (Richter significa “juez” en alemán), nacido el 24 de Noviembre de 1963 en Hamburgo, Alemania. No sólo es un buen guitarrista, sino que además se desempeña bastante bien en los teclados (de hecho, comenzó su coqueteo con la música a los 6 años, tocando piano), y además es un estupendo diseñador gráfico: de hecho, ha diseñado los booklets de “Powerplant” y “Blast from the Past” (de Gamma Ray); “Better than Raw” y “Metal Jukebox” (de Helloween); “Stairway to Fairyland” y “Crystal Empires” (de Freedom Call); “Catch the Rainbow” (de Catch the Rainbow); “Shockmachine” (de Shockmachine); y “The Four Seasons of Life” y “Kaleidoscope” (de Roland Grapow). EHenjo formó su primera banda a los 13 años (luego de obtener su primera guitarra eléctrica), y en 1982 reemplaza a Roland Grapow en Rampage, banda que se disolvió poco tiempo después, y a cuyo respecto no existen registros, debido a qe un miembro de la banda ¡destruyó las copias de sus trabajos!.
La carrera de Richter se siguió desarrollando en una banda tributo a Uriah Heep llamada Easy Livin’ (donde tocó durante algún tiempo Markus Grosskopf, bajista de Helloween), por lo que se ganó por parte de los fans el apodo de “The Wizard” (título de uno de lo más conocidos temas de Uriah Heep). Además se ha desempeñado en Charon, Mydra, Catch The Rainbow y Tobias Sammet’s Avantasia. Como se ve, es un tipo con una extraordinaria trayectoria e incluso “utilidad” para la banda. Kai Hansen comentaba: “… necesitabamos otro guitarrista, preferentemente alguien que tocara teclados también … y un amigo nos recomendó a Henjo. Es bastante divertido, pues Henjo tocó en una banda después de Roland Grapow, quien me reemplazó en Helloween, así que todo parece ir en círculos“.
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Luego del tour por España, debía encontrarse el reemplazante para Thomas Nack. Y no sólo se encontró a un simple reemplazante, sino que se integró a un estupendo baterista: Daniel Hans Erwin Zimmermann (“carpintero” en alemán), nacido el 30 de Octubre de 1966 en Nurnberg, Alemania. Comenzó a tocar batería a los 12 años, y en 1988 entró a estudiar al Frankfurt Music College hasta 1990 (donde preferentemente tocaba jazz), para posteriormente, en 1991, entrar al American Institute of Music en Viena, Austria. Kai conoció a Dan cuando éste último tocaba en una banda de covers llamada Lanzer, en el momento en que esta banda estaba grabando su álbum debut, “Under a Different Sun”. Dan, además de ser un baterista muy técnico, posee un talento muy particular, desarrollado en los tiempos de Lanzer: escupir fuego (no, no es un dragón), técnica muy peligrosa que requiere, además de mucho valor, varios años de trabajo (¡niños, no hagan esto en casa!). Dan hoy además toca en Freedom Call y en Easy Livin’, junto a Henjo Richter, y participó en Iron Savior como músico invitado.
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Con esto, se configura la formación actual de Gamma Ray, que tiene a Kai Hansen en las voces y guitarras, Henjo Richter en guitarras y teclados, Dirk Schlächter en bajo y Dan Zimmermann en batería. El renovado Gamma Ray comenzaba a trabajar en los Hansen Studios de Hamburgo en Febrero de 1997 en lo que sería el quinto LP de la banda. En Mayo lanzarían un adelanto, un EP llamado “Valley Of The Kings”. En Julio del mismo año, la banda se dirigió por primera vez a Sudamérica en un improvisado mini-tour, que los llevó a Brasil y Argentina. Y en Agosto Gamma Ray lanzaría “Somewhere Out In Space”, un solidísimo trabajo inspirado en la fascinación de Kai por los temas espaciales: “nos inspiramos viendo Star Trek y leyendo novelas de ciencia ficción … cuando comencé a escribir temas para ‘Somewhere Out In Space’, lo primero que escribí fue ‘Men, Martians and Machines’. Todo el tema relacionado con el espacio se me vino a la mente mientras estaba en Hawaii, estaba en una tienda de antigüedades donde tenían libros muy antiguos, así que empecé a observar y me encontré con un libro llamado ‘Men, Martians and Machines’ … me fascina la idea de pensar ‘de dónde venimos’ o ‘hacia dónde vamos’, y la respuesta parece ser el espacio … “. Sin embargo, no todos los lyrics fueron escritos por Kai, siendo considerable el aporte de Henjo y Dan a ese respecto.
gammaray_16El álbum, en el que destacan las muy Power “Beyond the Black Hole” y “Somewhere Out in Space”, la citada “Men, Martians and Machines” y la ultramelódica “Winged Horse” (obra de Henjo), incluye un cover de “Return To Fantasy“, tema original de Uriah Heep, banda de culto de Hansen y sobre todo de Henjo Richter que, recordemos, aun toca en Easy Livin’, banda tributo a Uriah Heep. El álbum fue un éxito de ventas en Europa (el álbum de la banda que más se vendió desde “Heading For Tomorrow”, por lo que obviamente la gira efectuada por la banda (donde tocaron en los grandes festivales: en el Wacken Open Air, en el Dynamo Open Air y en el Gods Of Metal de Milán) fue exitosa, a pesar de la gran cantidad de críticas al estado de la voz de Hansen.
En el mismo año 1997, Kai Hansen se une al proyecto musical de su amigo Piet Sielck, Iron Savior, junto al batero de Blind Guardian, Thomen Stauch, lanzando el disco debut llamado simplemente “Iron Savior” a fines del año mencionado. Puede destacarse, como curiosidad, que el disco incluye a “Watcher In The Sky”, tema compuesto conjuntamente por Sielck y Hansen, cantado por este último, y que también aparece en “Somewhere Out In Space”.
LA PLANTA DE PODER LOS TRAE A CHILE
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Luego del éxito de “Somewhere Out In Space”, la banda se toma un pequeño receso, para posteriormente comenzar a grabar su sexto larga duración, y el primero con la misma alineación del disco anterior. “Fue mucho más fácil trabajar junto a las mismas personas -señala Hansen-, no hubo malos entendidos y hubo un tremendo trabajo en equipo”. Kai Hansen comienza a escribir temas en Enero de 1998, dos de los cuales (“Deadly Sleep” y “Forevermore”) terminarían en el segundo disco de Iron Savior, “Unification“, en el cual Dan Zimmermann figura como baterista invitado.
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Kai llegó con algo así como cinco canciones listas al estudio, las cuales fueron grabadas, y posteriormente se le ocurre en la idea de hacer un cover de una banda pop, “It’s A Sin” de Pet Shop Boys, la cual ha pasado a ser uno de los mejores covers de los últimos años. Hasta que pasados algunos meses, en Febrero de 1999, la banda lanza “Power Plant”, su sexto LP, en el cual hay atisbos de continuación del tratamiento de la temática “espacial” en los lyrics (“Anywhere In The Galaxy”), pero no se trata de un álbum conceptual. Kai señalaba: “este no es un álbum conceptual. Queríamos, en un principio, hacer una continuación para ‘Somewhere Out In Space’ llamada ‘Anywhere In The Galaxy’, pero en ese momentos muchas bandas estaban haciendo álbumes conceptuales … Blind Guardian hizo uno … Grave Digger también .. así que parecía estar algo ‘de moda’. Así que dijimos ‘mandemos a la mierda el concepto y hagamos un álbum con buenos temas’. De alguna forma, nuestro concepto era no hacer un álbum conceptual, jaja“. En este disco se destacan las potentísimas “Anywhere In The Galaxy” y “Strangers In The Night” (no es un cover de Frank Sinatra), la muy single “Send Me A Sign“, la extremadamente Manowar “Heavy Metal Universe“, la épica “Armageddon” y el mencionado cover de Pet Shop Boys, “It’s A Sin“. A este respecto, Hansen dice: “siempre me han gustado las canciones no-metal tocadas en versión metalera, como ‘Diamonds And Rust’ de Joan Baez por Judas Priest, por ejemplo“. Además, este disco incluye como bonus track el clásico de Rainbow, “Long Live Rock ‘n’ Roll“.
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“Power Plant” además cuenta con un “detalle” especial: el cover art, diseñado nada menos que por Derek Riggs, autor de las clásicas carátulas de Iron Maiden. Kai explica la carátula, que cuenta (al igual que la de “Somewhere Out in Space” con pirámides en ella): “Pienso que las pirámides simbolizan misterios sin resolver. Las pirámides en Egipto están supuestamente alineadas con un sistema estelar, así que supongo que existe una conección entre ellas y el espacio. Es fascinante, y me gustó la idea de que esas pirámides pareciesen OVNIs también”.
gammaray_19La gira de este disco fue bastante especial. Principalmente porque en el marco de este tour, la banda visita Chile por primera (y hasta el momento única) vez, el día 4 de Junio de 1999 en el Teatro Monumental. El evento, que contó con la participación de Roland Grapow como telonero, quien venía promocionando su disco solista, “Kaleidoscope”, y cuya banda estaba conformada por músicos de real excepción como Mike Terrana en batería, Mike Vescera en voz y Ferdy Doernberg en teclados, lamentablemente no contó con un marco de público adecuado al recinto (asistieron entre 1.000 y 1.500 personas, poco para el Monumental), pero mostró a una banda realmente espectacular en vivo, que hizo delirar a quienes tuvimos la fortuna de asistir.En todo caso, gran parte de la baja asistencia se debió a que los metaleros tuvimos la suerte de tener, en menos de tres meses, a Stratovarius, Angra, Hammerfall con Arch Enemy y Metallica con Sepultura en vivo en nuestro país, con el consiguiente descalabro económico de miles de esforzados bolsillos criollos. Como dato curioso, en el afiche (pequeño) promocional, se señalaba que Roland Grapow venía acompañado por “la voz de Helloween: Yngwie Malmsteen” (¿?).
10 AÑOS DE GAMMA RAY, Y UN NUEVO ORDEN EN EL MUNDO
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Luego del exitoso tour de “Power Plant” (donde, tocando con Iron Savior, Dan Zimmermann se quiebra un pie, en el Wacken Open Air), que además de Chile llevó a la banda a países nunca antes visitados, como México, Kai sintió que el décimo aniversario de la banda era la ocasión precisa para grabar un álbum “Best Of”. Pero Kai no deseaba hacer un mero compilado de temas antiguos y más nuevos, sino que decidió que la banda re-grabara antiguos clásicos, como “Heaven Can Wait” (su tercera versión en estudio), “Heading For Tomorrow“, “Dream Healer“, “Lust For Life” y “Heal Me“, entre otras (tres por cada disco), conformando lo que llegaría a ser un disco doble llamado “Blast From The Past”, que sería lanzado en Mayo del año 2000. El álbum compilatorio, que viene en un hermoso digipack, puede ser una muy buena puerta de entrada al mundo de Gamma Ray, para quienes no conozcan a la banda. El tour posterior a “Blast From The Past”, llamado “Historay Tour”, comenzó a mediados del año 2000, y que llevó a la banda a participar, más que nada, en festivales.
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Durante los últimos meses del año 2000, la banda volvió a los Hansen Studios, para preparar lo que sería su séptimo LP. Se trataría, según se dijo en ese entonces, de un álbum que apuntaría “de vuelta a las raíces”, que contaría con elementos que recordarían a Iron Maiden y a Judas Priest, pero sin perder el sonido típico de Gamma Ray. Pero antes de ello, Iron Savior lanzaría, en Enero del 2001, su tercer LP, “Dark Assault”, en el cual la participación de Kai fue mínima. Por lo mismo, Kai decide dejar Iron Savior para concentrarse en Gamma Ray, efectuando un show de despedida en España a mediados del mismo año.
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Con todo esto, la banda ya estaba lista para lanzar “No World Order!”, su séptima placa en estudio, el 10 de Septiembre de 2001. En este disco se aprecia una vuelta de Gamma Ray a su “estado natural”, dejando un poco el Power de lado y apuntando a una raíz algo más rockera-ochentera, tal como lo habían prometido, destacándose cortes como el single “Heaven Or Hell” (lanzado en Japón el 1 de Agosto), la gran performance vocal de Kai en “The Heart Of The Unicorn“, el casi cover de Judas Priest “Solid“, la épica “Eagle” y la muy Power “Dethrone Tyranny” (inspirada en el tema de los Illuminati). El sonido de la banda se hace algo más oscuro, pero sin perder los toques de distinción propios de Hansen. La carátula del disco fue diseñada por Hervé Monjeaud, y nuevamente apunta a la onda futurista (incluyendo las infaltables pirámides) con elementos que recuerdan a Eddie de Iron Maiden.
gammaray_21Las expectativas para su “No World Order Tour” eran bastante altas, y se hicieron acompañar en Europa por dos bandas muy emergentes: los australianos progresivos de Vanishing Point y los noveles finlandeses de Sonata Arctica. Además de Europa, la banda realizó algunas fechas en Japón.
En el mismo año 2001, Kai y Henjo participan en el disco solista de Tobias Sammet, “Avantasia”, el cual -como sabemos- tuvo un notabilísimo éxito en la escena. Pero además Henjo se vio, a fines del mismo año, envuelto en una situación bastante particular: Henjo habría ofrecido ser un guitarrista “parche” para Helloween, tras la partida de Roland Grapow de la banda. Ante ello, los rumores de que Richter dejaría Gamma Ray para unirse a Helloween fueron más y más fuertes, debiendo ser desmentidos algún tiempo después por el propio Richter y por Michael Weikath. Posteriormente se anunciaría que el nuevo guitarista de Helloween sería el ex Freedom Call Sascha Gerstner.
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A principios del año 2002, la compañía Sanctuary Records anunció que los seis primeros discos de Gamma Ray serían re-lanzados, remasterizados digitalmente, en versión digipack con algunos bonus tracks cada uno, y con nuevas carátulas, diseñadas por el mismo Hervé Monjeaud. A mediados del mismo año, la banda anuncia el comienzo del “Skeletons In The Closet Tour 2002″, en el cual la banda tocó, en aproximadamente 10 fechas en Europa, temas elegidos por los fans, vía internet.
LOS ESQUELETOS EN EL CLOSET, EL MAJESTUOSO Y EL CUARTETO INCREÍBLE
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En aquel tiempo se anunció que la banda lanzaría un disco doble en vivo en Marzo del 2003, lo que no ocurrió sino hasta agosto de ese año, bajo el nombre de “Skeletons In The Closet”. Éste contenía un show grabado el 31 de octubre en Barcelona y otro del 2 de noviembre en Strasbourg. Al tratarse de temas elegidos por los fans, encontramos ciertas “rarezas”, como algunas ejecutadas en el Torres Rock Festival en España: “Rich and Famous”, “One With The World” y “Victim Of Fate” de Helloween, entre otras.
La promoción de “Skeletons In The Closet” condujo a Gamma Ray a enlistarse a una nueva gira en la que, por si fuera poco, telonearon los diez primeros conciertos del “Dance Of Death World Tour” de Iron Maiden. El mismo periplo los trajo por segunda vez a terreno chileno en noviembre de 2003, cuando inundaron de heavy metal melódico el Teatro Providencia y, casualmente, estuvieron junto a Masterplan, otro grupo que llevaba algo de Helloween en las venas.
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Durante algún tiempo, la banda mantuvo a las y los fans esperando su nuevo trabajo en estudio, hasta que el 23 de septiembre de 2005 sale al mercado “Majestic”, el cual tenía un argumento notable: las posibilidades de ser aceptado eran altas para quienes habían disfrutado de “No World Order”. Este nuevo álbum presentaba una nueva mezcla entre el acostumbrado power metal de Gamma Ray y un nuevo estilo más enfocado al heavy metal tradicional y más pesado como Judas Priest. Además, estaba cargado de más dinamismo en la estructura de los temas, así como cambios de velocidad, entre otras características. A pesar de la impecabilidad de esta entrega, el disco fue criticado por falta de “originalidad”.
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“Bang Your Head”, “Tuska” y “Monsters Of Rock” fueron los tres primeros festivales en los que la banda hizo gala de “Majestic”. Después, continuaron con un tour regular en Europa con la participación de Nocturnal Rites y Powerwolf como actos secundarios.
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Al año siguiente, específicamente el seis de mayo, Gamma Ray se prepara para la grabación del concierto que darían en Montreal, Quebec y cuyo setlist contenía temas de toda la discografía (excepto Insanity and Genius) y el cover “I Want Out” de Helloween. Dicha grabación serviría para un DVD, que llevaría el nombre “Hell Yeah – The Awesome Foursome (And The Finnish Keyboarder Who Didn’t Wear His Donald Duck Costume)”. Éste DVD vio la luz dos años mas tarde, es decir, el 4 de noviembre de 2008 y se posicionó en el puesto número nueve de la cartelera alemana; y en el primero de la sueca. Cabe mencionar que el título del DVD se refería al tecladista invitado, Eero Kaukomies, integrante de una banda que rendía tributo a Gamma Ray.
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El 2007 traía consigo un nuevo lanzamiento: “Land Of The Free Part II”. Partiendo desde el nombre, con este nuevo material bajo la manga Gamma Ray intentaba volver a su sonido matriz lo cual colocó el álbum en tela de juicio, pues para algunas personas no era más que un disco con demasiadas influencias de Iron Maiden; mientras que para otras, el propósito estaba más que cumplido.
Paralelamente, Helloween lanzaba al mercado “Gambling With The Devil”, motivo por el que ambos grupos se organizaron para ofrecer juntos un tour a nivel mundial. El hecho de asistir a un concierto donde se presentaría tanto Gamma Ray como Helloween suscitaba una tremenda emoción pero, en definitiva, los ánimos se desbordaban cuando al final de los conciertos, las y los fanáticos veían fusionarse nuevamente a Michael Weikath y Kai Hansen en el mismo escenario para tocar las clásicas creaciones de Hansen: “I Want Out” y “Future World”.
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Tres años debieron pasar desde el lanzamiento de “Land Of The Free Part II” para conocer un nuevo álbum de los alemanes. Así, el 29 de enero de este año dieron a conocer “To The Metal”, el décimo larga duración que se suma a la ya pesada discografía del cuarteto y el cual está compuesto por diez cortes -en la edición regular-, cargados de 48 minutos de metal al estilo Gamma Ray, incluyendo la aparición de Michael Kiske en el tema “All You Need to Know”.
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La más reciente entrega es, en términos generales, un disco diverso ya que contiene un poco de todos los ingredientes que le han dado fama a Gamma Ray y que, de alguna manera, constituyen los pilares que aún sostienen la banda. En otras palabras, hay temas tan energéticos como “Rise”, tan melódicos como “Time To Live” y tan estructural y compositivamente clásicos como el propio “To The Metal”.
¿Qué más podemos agregar? Hay tantas anécdotas y otras cosas que quedan en el tintero … pero lo importante es el intento de “resumir” la vida de un personaje que no sólo ha hecho una gran contribución a la música, sino que a la vida de muchos de nosotros. Un genio como pocos, que no sólo ha creado música, sino que ha aportado sobremanera al nacimiento y crecimiento de una escena: la del Power Metal. Por lo mismo, es de esperar que hayamos hecho relativa justicia con don Kai Michael Hansen. Gracias, señor Hansen, por esa gran música concedida.

Fuente: POWERMWTAL

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